为什么Ripple的SEC诉讼可能对加密货币产生持久影响

财富杂志 · 企业 · 07月29日
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这个故事是《财富》关于加密货币的这一关键时刻以及接下来会发生什么的特别报告的一部分。

九年前,一家最终被称为涟漪实验室(Ripple Labs)的初创公司推出了一项前景光明的计划,为金融机构提供快速、低成本的跨境汇款清关服务。为了实现这一点,该公司建立了一个网络,在该网络上,交易以一种名为XRP的加密货币的形式在全球范围内快速进行, XRP是专门为这项任务创建的涟漪。

但由于XRP最终在该应用程序之外广受欢迎,它被证明是一种定时炸弹,具有很长的涟漪引信。去年,当SEC对涟漪及其现任和前任首席执行官提起诉讼,声称出售XRP构成提供未注册证券-本质上是非法IPO -时,该炸弹终于爆炸了。

随着案件的进展,目前还没有明确的解决方案, Rippe的法律困境已经成为笼罩数字货币的模煳监管的象征,反映了大萧条期间主要制定的法律与当今蓬勃发展的金融科技生态系统之间的不匹配。虽然对SEC是否有强有力的理由反对Rippe存在意见分歧,但几乎所有人都同意,潜在的问题是,如何以不破坏加密货币行业或不公平地将目标锁定在企业和投资者身上的方式来监管加密货币,并不清楚。研究加密货币的阿肯色大学劳学院(University of Arkansas School of Cryptocrency)教授卡罗尔·古佛斯(Carol GoForth)说: "这一新的资产类别已经存在十多年了,我们还没有开始专注于制定针对加密货币的监管。 "这就是为什么Crypto投资者如此密切关注这个案件,以及它可能对该行业其他部门意味着什么。

在SEC的牛肉背后有涟漪

Ripple成立于2012年,原名NewcoinLater ,最终更名为OpenCoin ,为大型银行拥有的SWIFT跨境汇款网络提供了领先的替代方案。 SWIFT上的资金清算过程可能需要长达几天,部分原因是需要在多种货币之间进行转换。为了避免这种延迟, Ripple创建了大致类似比特币的XRP数字令牌,以及允许银行几乎立即将资金转换为XRP进行转账的软件,然后同样快地将资金转换为另一端的本地货币。

比特币是由拥有大功率计算机设备的人一个接一个地"开采"的,与比特币不同, XRP Tokens1000亿比特币是在稀薄的空气中主要由Ripple的三个共同创始人创造的。大多数这些令牌要么由共同创始人拥有,要么由公司代管,但数百亿XRP Tokens已经向公众出售,这构成了"首次发行硬币" ,即ICO ,一种公司既筹集资金又让其加密货币进入流通的手段。

到2018年初, XRP将继续成为仅次于比特币的第二大最受欢迎的加密货币,市值超过1200亿美元。尽管XRP的价值将从这一高位回落,但它仍然是前三种加密货币,直到诉讼打响,此时它的价值暴跌, Ripple和许多其他货币一起大声疾唿。荷兰奈特律师事务所(Holland & 奈特)的律师乔·杜威(Joe Dewey)编辑了一本关于加密货币监管的书,他说: "每当SEC采取对资产价格产生负面影响的行动时,投资者都想知道为什么他们需要SEC的保护。 "前众议员小乔治 ·内卡特(Nethercutt Jr .)在一篇文章中愤怒地表示,针对Ripple的行动是"监管过度的一个明显例子。 "

这起诉讼并不是凭空提起的。多年来, SEC一直在向加密公司施压,偶尔会发出警告、诉讼和惩罚。第一次严肃的行动发生在2013年,当时该机构作为庞氏骗局关闭了比特币的储蓄和信任;背后的人Trendon Shavers被判处1.5年监禁。

这一行动证实了一个明显的事实:欺诈是欺诈,无论是美元还是加密货币。事实上, SEC在2013年至2020年期间将进行的75项加密货币操作中,大多数都是相对较小、可疑的计划,只不过是对经典安全欺诈和违规行为的数字更新而已。但从2017年开始,监管云彩开始聚集在更大、似乎合法、更主流的ICOS上。当时, SEC发布了一份报告,回应" DAO "的崩溃。该组织的管理层众包,发行数字货币,但只有三分之一的数字货币被黑客抢走了。

尽管SEC没有对DAO的创始人采取任何行动,但它的报告清楚地表明,该机构正在密切关注流行的ICOS ,将其视为可能的未注册证券销售,并且可能会在不提供具体标准的情况下对其中一些ICOS进行跟踪,以确定哪些公司可能会进入它的交叉市场。该机构允许比特币可能是安全的,因为没有公司发行或控制比特币,第二流行的加密货币以太(Ether)也是安全的,因为最初发行比特币的基金会是一个非营利组织,此后,对比特币的所有控制权都完全下放了。但其他现有或未来的数字货币发行者都被通知了。

第一个被刺痛的是区块。其中一个公司2017年以40亿美元出售了" EOS " Tokensto ,这个世界上最大的iCo公司今天赢得了SEC的调查,导致2400万美元的和解。这个相对较小的一记耳光可能是由于封锁的事实。有人警告美国投资者不要靠近,并宣布货币将在ICO之后不可转让,这阻止了投机。

2019年, SEC真的开始降低未注册证券的繁荣。同年6月, SEC对加拿大Messaging - app公司Kik Interactive提起诉讼,该公司两年前从ICO那里为其亲属数字代币获得了近1亿美元的净额,其中约一半来自美国投资者。后来被MediaLab收购的Kik最终被迫支付500万美元的罚款。同年晚些时候, SEC迫使运营Telegram Messaging服务的Telegram Group停止其正在进行的ICO ,最终迫使该公司将12亿美元返还给购买它的人,并支付1850万美元的罚款。

输入" Howey测试"

Kik和Telegram都被一个关键问题绊倒了:这些公司的代币买家是真正获得了一种商品类资产,其价值将完全由市场力量决定,还是在某种程度上指望出售代币的公司帮助提高它们的价值?这被称为Howey测试,以1946年最高法院的一起案件命名。在该案中, SEC起诉了一家柑橘园公司,该公司声称其投资者购买的房地产股份独立于该公司的Grove业务,尽管该公司从投资者那里租回了大部分土地,并在其上耕种。

该法院支持SEC的说法,即投资者真正投资的是该业务,而不仅仅是房地产,使销售成为未经注册的证券发售。自那以来,该机构一直在应用Howey测试来跟踪任何向公众出售任何东西的公司,即使这些东西甚至间接地代表着押注该公司未来运营成功的一种方式,当然,该公司将销售登记为证券发售,并满足随之而来的详尽的公开披露要求。

根据SEC的估计, Kik和Telegram的未注册加密货币产品没有通过Howey测试,这意味着各自发行的令牌的价值在某种程度上分别与Kik和Telegram的命运和管理决策有关,因此不是真正的商品。它最终决定Ripple的XRP在同一艘船上。

就涟漪而言,它大声恳求不同。在其文件和公开声明中,该公司声称,它与XRP的创建或加密货币的管理和维护无关,或者至少与商标的任何其他所有者无关。 2018年,涟漪的监管关系总监莱恩 Zagone向英国议会作证,他说: " XRP是开源的,它不是我们公司创建的,所以它作为开源技术存在。我们创建了一家对支付现代化感兴趣的公司,然后开始使用这种开源技术来实现这一点,所以我们没有创建大量的XRP ,它是由一些创建它的开源开发人员授予我们的。但涟漪、公司和XRP之间没有直接联系。 "

但律师事务所安德森 Kill专门从事加密货币的律师普雷斯顿·伯恩(Preston Byrne)表示,基于Ripple Labs试图将自己与早期的NewCoin和OpenCoin分开的做法,这是一种疯狂的尝试。伯恩没有直接参与此案。 " XRP令牌并没有像Gnomes那样从地下冒出来, "伯恩说。 "它们是Ripple的前身OpenCoin创建的。 "

事实上, Byrne指出, Rippe及其创始人和经理们已经在XRP上留下了足迹,直到现在,包括纳斯达克在内的许多投资者和机构都把这种货币称为Ripple或Ripple XRP 。他指出,虽然对XRP的控制实际上有点分散,但它几乎不像比特币和其他东西那样分散。 Rippe拥有对保持XRP交易的顺利处理和验证至关重要的大部分软件,以及最充分利用它的金融网络软件。从这个意义上说,该公司作为软件开发人员的成功可以被视为渗透到XRP的价值中,这是失败测试的关键因素。

此外, SEC指出,由于公司和高管自己拥有大部分加密货币,他们处于独特的地位,可以通过决定何时出售新的、大型的、可能会影响市场的令牌块来影响XRP的价格,而无需向XRP的外部持有者发出任何警告。在将Ripple首席执行官布拉德 Garlinghouse和前首席执行官兼联合创始人克里斯 Larsen命名为诉讼被告时, SEC指出, Garlinghouse个人向公众出售了3.21亿件XRP令牌, Larsen已经出售了17亿件。(Ripple在对SEC诉讼的回应中反驳了这些说法。)

阿肯色大学劳学院(University of Arkansas School of 劳)的戈福斯(GoForth)也认为, Rippe可能无法通过考试。 "他们拥有如此大一部分的代币,在开发XRP的用例和功能方面做了很多工作,你必须相信, Rippe会影响代币的价值, "她说。 "如果没有,诉讼不会损害代币的价格。 "事实上, XRP从公布于众之前的11天时间里,损失了其价值的四分之三,从59美分下降到22美分。(自那以后的7个月里,投机性的激增导致代币的价值高达1.80美元,但今天却高达60美分。)

安全与货币之争

那么,为什么对SEC涟漪行动的强烈抗议呢?这主要是因为SEC似乎已经对涟漪的XRP不屑一顾七年多了。这种长时间的沉默很可能导致该公司和XRP投资者在SEC没有任何其他特定于XRP的迹象表明, XRP令牌的价值被认为与涟漪的行为完全隔绝,可以逃避被认为是安全的行为,或者该机构实际上是在继承XRP 。毕竟, XRP已经存在了四年,甚至在SEC通过2017年DAO报告发布其最初的加密货币未注册证券指南时也是如此。(被要求回应, SEC发言人在一封电子邮件中指出, SEC的诉讼声称, " Larsen和涟漪在2012年收到了联邦证券法可能适用的风险的实际通知。 ")

在SEC之外,人们似乎越来越一致地认为, XRP和其他主要加密货币应该被监管为货币,而不是证券。 XRP已经被包括英国、日本和瑞士在内的许多国家的监管机构完全视为一种货币,数百家银行、公司和消费者应用程序都将XRP作为一种货币招募。就连美国财政部也认为XRT是一种货币。这一决定是在2015年与财政部金融犯罪执法网络(Fincen ,简称FINCEN)的较量中做出的,后者声称Ripple并不完全受制于银行监管。根据和解条款, Ripple支付了70万美元的罚款,并收紧了其银行转账业务。该和解明确承认,在财政部看来, XRP是一种货币,而不是一种安全。这个决定不会对SEC有约束力,但它肯定会增加一种感觉,因为SEC多年后突然坚持XRP是一种安全, Ripple可能会合理地感到被忽略。

不仅是涟漪及其负责人感到蒙蔽。除了这起诉讼对XRP价值的影响外,约有50家加密货币交易所取消了XRP或暂停了XRP的交易。许多,甚至是大多数被暴跌烧毁的XRP持有者甚至从未听说过涟漪实验室,更不用说打算投资于该公司了。至少,迪顿劳公司(Deaton Company)的管理合伙人约翰 ·迪顿(Deaton)这样说是有道理的,他代表着大约1.9万名正在SEC诉讼中寻求合法地位的XRP持有者。迪顿说: "他们中的很多人对数字货币的了解足以投资于顶级货币,所以他们购买了比特币、以太和XRP 。他们购买XRP是为了多元化,而对涟漪及其高管一无所知。 "

一些人认为, SEC的诉讼令整个加密货币行业感到震惊,加密货币行业正在爆炸式增长,而且已经产生了深远的影响,数字货币的总市值目前接近2.5万亿美元。 "增长曲线是疯狂的, " Byrne说。 " 1%到2%的人口持有加密货币,但按照目前的增长率,我们距离现在的70%不远。 "如果涟漪诉讼让人觉得美国政府对加密货币不友好,那么很多有价值的业务将流向其他地方。这肯定会加剧人们对中国希望通过其央行的数字人民币主宰全球市场的强烈担忧,中国声称,人民币已经在交易中积累了50多亿美元。 "美国监管的不明确对数字资产行业的所有市场参与者来说都是一个问题, "涟漪总顾问斯图尔特·阿尔德罗蒂(Stuart Alderoty)在一份电子邮件声明中说。 "这不仅仅是一个涟漪问题。 "

很难预测SEC的诉讼会如何进行。 Ripple目前正在纽约南区的美国法院与该机构进行斗争。该案件目前正在被发现,一名地方法官迄今证明对Ripple的一些尖锐请求很友好,最值得注意的是,该公司试图存款威廉 Hinman ,他在SEC准备提起诉讼期间担任SEC企业融资部门的主任。 Ripple辩称, Hinman有严重的利益冲突,因为他在SEC得到了约1500万美元的报酬,而Simpson Thacher是一家与以太加密货币有联系的律师事务所; 2018年, Hinman发表了一次官方演讲,宣布SEC不会将以太视为一种安全,这有助于推动加密货币达到历史最高水平。就在SEC对Ripple提起诉讼几周前,他离开SEC加入了Simpson Thacher 。 Ripple还把令人不安的焦点放在了前SEC主席简 Clayton身上,他在2018年公开表示,

不管最终的法院裁决或和解如何,结果肯定会影响加密货币世界。此案已经给SEC和国会带来了压力,要求它们澄清有关加密货币的法律和监管,特别是在加密货币是或不是安全货币的情况下。 "我们一直在试图将加密货币引入现有的监管程序,因为很明显它并不合适, "古说。 "我们早就应该修复它了。 "

这些解决方案无疑即将出台,但它们中的任何一个能否及时到位,以帮助涟漪和XRP投资者,还有待观察。

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